L’Orto Botanico

L’Orto botanico dell’Università di Padova fu fondato nel 1545 e all’epoca della sua istituzione era interamente dedicato alla coltivazione di piante medicinali, che allora rappresentavano la principale risorsa terapeutica ed entravano nella composizione della quasi totalità dei medicamenti.
L’Horto medicinale rappresentò un notevole salto di qualità nella didattica e segnò l’inizio dell’applicazione del metodo sperimentale nel campo della botanica.
L’Orto ha esercitato una profonda influenza nell’ambiente scientifico, sia nazionale che europeo. Per gli studenti stranieri, che numerosi frequentavano lo Studio padovano, e per studiosi in viaggio in Italia, rappresentò un modello cui ispirarsi per l’istituzione di strutture analoghe nella loro patria.

E’ il più antico orto botanico del mondo che ha conservato l’ubicazione e la struttura originaria praticamente inalterata mantenendo le sue funzioni di centro di ricerca scientifica e di strumento didattico, adeguando continuamente queste funzioni alle mutate esigenze imposte, nel corso dei secoli, dal progresso delle discipline scientifiche in generale e di quelle botaniche in particolare.
Fin dalla fondazione, l’Orto fu al centro di una fitta rete di relazioni internazionali, con intensi scambi di piante, semi e di materiale scientifico di ogni tipo. L’Orto divenne un importante centro di studio e di ricerca, all’avanguardia nella coltivazione e acclimatazione di piante esotiche. Fu così che a Padova furono coltivate, per la prima volta in Italia e in taluni casi anche in Europa, piante esotiche oggi molto diffuse. La tradizione dell’introduzione di specie esotiche e degli scambi internazionali non si è mai interrotta e oggi l’Orto intrattiene regolari scambi di semi con oltre ottocento istituzioni scientifiche in tutto il mondo.
La pianta più antica dell’Orto Botanico conta oltre quattro secoli, fu impiantata nel 1585. Si tratta della palma di S. Pietro, nota come Palma di Goethe perché ispirò al poeta tedesco, in visita a Padova nel 1786, una teoria sulla metamorfosi delle piante.